Michele Pero’s biography (short version, scroll to Italian version below)

Daily life always fascinated Michele Pero

In spite he begun working in advertisement and commercial photography, between Milan and Florence, It’s been photojournalism that attracted him so much and with which he could declare his love with photography.

Traveling the Balkans in the 90s

Michele covered the conflicts of Croatia, Bosnia, Albania, Kosovo. His pictures were published in all Italian newspapers and magazines, and also abroad.

His work “Kosovo, I care” was itinerant exhibition that covered the most important towns in Italy and Europe. In Nuernberg it became permanent exhibition for years.

In 2012 he was to war fields in Syria. He reported pictures form bombings in Aleppo and refugee camp of A’zaz.

He has been teaching photography since 1998.

He is the founder in 2003 of the academy of photography ‘TheDarkroom‘ of Florence. With an asset of thousands of students passed through his classes, to date it is a school of multi-medial arts and visual communication with premises in Italy and abroad.

He has published two books

La Dolce Vita Made in Germany’, his latest project, which has become an itinerant exhibition, and ‘Goodbye sweet home’, a project born after Michele was invited by the University of Pisa to exhibit his works on twenty years of wars he covered between the Balkans and Syria.

Today he is back to his early love, darkroom photography. Michele works mainly with early photography techniques such as those of the XIX century, salt paper, collodion, cyanotype, Van Dyke and carbon prints. He has founded a group called ‘Camera Work Project’ to spread know-how on ancient photography printing techniques.

Biografia di Michele Pero (versione breve)

Negli anni ’90 ha coperto le guerre dei Balcani.

Dalla Croazia alla Bosnia, dall’Albania al Kosovo, ha realizzato storie che sono state pubblicate in tutti i quotidiani italiani e all’estero. Recentemente ha fotografato in Siria, ad Aleppo, nel 2012, durante i bombardamenti sulla città.

Insegna fotografia dal 1998.

Con migliaia di studenti provenienti da tutte le parti del mondo, nel 2003 fonda la sua scuola di fotografia professionale TheDarkroom, oggi dedicata all’insegnamento delle arti multimediali e della comunicazione visiva, con sedi in Italia e all’estero.

Nel 2015 pubblica due libri

La Dolce Vita Made in Germany”, un progetto controcorrente sulla vita sociale in Germania, che diventa una mostra itinerante. “Goodbye sweet home”, su invito dell’Università di Pisa, un progetto sulle guerre d’Albania, Kosovo e Siria e sulle conseguenti migrazioni forzate di rifugiati.

Le antiche tecniche fotografiche

Oggi Michele lavora con le antiche tecniche dell’800, come la carta salata e il collodio. Ha fondato il gruppo Camera Work Project per diffondere la conoscenza sulle prime tecniche fotografiche dei primi del XIX secolo.

Michele Pero’s biography (extended version, scroll to Italian version below)

Michele Pero discovered his passion for photography in 1984

Having spotted a spider on a flower, he tried to capture it with a Bencini camera; a square-format rangefinder camera, whose film has long been discontinued. That early attempt spiked his curiosity in photography. Right from the start, he realised that freedom of expression stems from the photographers’ understanding of the devices used to achieve their goals.

The following year he was introduced to the darkroom by photographer Attilio Di Bacco

Attilio Di Bacco was an expert photographer and, above all, a master darkroom printer. Attilio taught him all the photography tricks and trade secrets and Michele began his journey into the world of black and white photography.

In 1992 he was studying biology at the University of Florence.

In Florence he began working for the photography studio Phase 4, as a photography assistant. The studio specialised in commercial photography. It was equipped with darkrooms and large format view cameras. Throughout the nineties and the first years 2000 decade he would continue his collaboration with this photography studio; his work for Phase 4 would help him to become an expert in all professional photographic techniques.

In the same year, Michele Pero made his first trip to Croatia

A journey with the Caritas Arezzo (diocese humanitarian aid), where he travelled to Bosnian refugee camps in Sinj. He would often go back to Croatia and Bosnia. By that year, he had opened his first exhibition centred on those travels.

Michele was drawn to war photography.

Military service completed, he began his (frequent) journeys to the Balkans, a region devastated by civil wars that spanned over the last decade of the past century.

In 1996 Michele Pero completed ‘Albanians of Albania’ his most important reportage

Albanians of Albania. Later retitled ‘Albania Felix’ by ‘Sette’ magazine Italy’s first photo-editor Amilcare Ponchielli, it was acclaimed for being the first photo essay on Albania that showed the human side of the country. Michele’s Albania, a poor, yet happy country, ‘normal’ in its being different from our culture, went against the trends of photojournalism.

Indeed, unlike the most hit photojournalistic subjects such as sad and dirty faces of street children, the despair of the poor and urban neglect, Michele regarded his subjects with impartial eyes. He was able to go beyond preconceived ideas and stereotypes and thus capture an unexpected reality.

Giovanna Calvenzi on Michele Pero’s photographic style

As Michele recalls, a testament to the effectiveness of Michele’s approach to photojournalism came from Giovanna Calvenzi’s assessment, the photo-editor of Lo Specchio magazine and currently one of the top photo-editor in the world:

‘I was keeping quiet and waiting for Giovanna to finish her photo session. She suddenly turned to me and said: – I see you are not a talker. You are not like your colleagues who go on and on about the stories behind their photos, their lives…- I replied: – If I had wanted to talk, I would have become a lawyer. I believe a good picture should speak on its own. There’s not much to add on that – She bought my photo essay and I got my first commission with her.’

In 1997, Michele Pero returned to Albania

Michele follows the Italian led-mission Operation Alba. In the same year he began a long term coverage on Kosovo, before the country was torn apart by the liberation war, back in the days when nobody suspected what would have happened in the ensuing years.

His most important series of images of his time spent in Albania are from Vlore’s neuro-psychiatric hospital and the reportage ‘The fakir dervish of Prizren’. In 1998, during a raid in a war zone in the heart of Kosovo, he had a close call with Serbian tank. After having destroyed the car ahead of his, it targeted his car but did not fire.

Michele decided to leave behind his career as a wartime photographer.

In august of the same year he carried out what he thought it would be his last coverage in a war zone. He was the first photojournalist to reach Tropoje, in the Dukagjin highlands, near the Albanian-Kosovan border, to document the weapons trade destined for the KLA.

His photographs have been featured and republished in all Italian newspapers and magazines.

They have also been featured in numerous magazines in the world. His series of photographs of Kosovo has been critically acclaimed worldwide for their originality; moreover, he has been praised for having been the first to record events of which he was the only witness. Don Luigi Ciotti’s ‘I care’ association and other well-known associations have used his pictures to illustrate the Kosovo problem. Michele’s photographs have been displayed for two years straight at the Friedensmuseum in Nuremberg.

In the first decade of the XXI century, Michele Pero mainly worked as a commercial photographer and photography teacher.

He first accepted to substitute for a teacher in a private school. For the success of his classes, he would come back to this school for five years. The success of his photography courses led Michele to accept the position of teacher and supervisor at the Department of Photography of the Lorenzo de’ Medici school, a prestigious American university campus, where he taught photography for five years.

The years with ‘TheDarkroom Academy’.

In 2002 he founds his own photography school in Florence, TheDarkroom. Initially centred on the study of darkroom and black and white photography, TheDarkroom would later become an international school of professional photography and multi-medial arts. In the past 15 years, Michele has taught to thousands of students from all over the world.

Amongst the other major projects

Michele completed a three-year-long coverage on tobacco and Tuscan cigars. In the same years, he began his journey among the Italian Arbëreshë people, to learn more about Albanian culture. He travelled throughout Eastern Europe, to the Cezch Republic and to Slovakia, to gain a better understanding of communism and its aftermath.

In 2009 he went back to Albania to document the Bektashi dervish festival. Between 2010 and 2012 he took part in a number of projects, such as the University of Florence’s ‘Progetto Lepri’, in collaboration with Bayer and BASF; the study on birds migration ‘Piccole isole’ in collaboration with the Max Planck Institute of Seewiesen and the University of Ferrara; the Large Binocular Telescope project of the Arcetri astronomical observatory. He further continued his study on sufism with a coverage on the Turkish whirling dervishes.

The war of Syria

In 2012, fourteen years after his farewell to war photography, Michele decided to go back to wars. He leaves for Syria, enters Aleppo under a non-stop bombing by Migs and helicopters, meets Free Syria Liberation army fighters, and realizes the photo essay ‘The forgotten people of A’zaz’, from the neglect refugee camp of A’zaz.

In 2013 he began a new series of photographs on German life.

Once again against bias and stereotypes, in 2015 Michele opened his more recent exhibition, La Dolce Vita Made in Germany. A maverick photo essay on German life, entirely made of black and white pictures printed on silver gelatin baryta-based paper, which sees Michele back to film photography and darkroom. His new collection marks a new phase in his career as a fine-art photographer. From now on, Michele’s works will be handcrafted by himself, will only be displayed in settings of significance and are intended to be viewed in person.

In 2015 Michele Pero is invited by the University of Pisa to display his work on war photography from the wars of the Balkans to Syria.

Goodbye sweet home’ features pictures from the wars of Albania, Kosovo and Syria and highlights the analogies which are repetitive at every war he has witnessed: tanks on the streets, fightings, forced migrations, exodus of people. The project marks Michele’s first retrospective work in his career.

In the same year he has published two books

‘La Dolce Vita Made in Germany’, his latest project, which has become an itinerant exhibition, and ‘Goodbye sweet home’, michele’s first retrospective project.

In 2017 he is invited to take part to the international art symposium “Werkstattwoche 2017” in Lüben, Germany.

There he makes “The work at Lüben” with the salt paper technique.

In the same year Michele Pero is creator of the printed magazine “Camera Work by TheDarkroom”

The number zero of his project of a magazine entirely dedicated to photography. The success of its presentation is so that the magazine enters the collection of Fratelli Alinari of Florence.

The alternative techniques of the XIX century, Michele’s new fronteer

Today Michele Pero is working mainly with early photography techniques such as those of the XIX century. Michele has been working with alternative photographic techniques such as salt paper, collodion, cyanotype, Van Dyke and carbon prints since his early darkroom experiences of the 80’s. He’s using them today for the most of his new projects.

In 208 he has founded a group called ‘Camera Work Project’ to spread know-how on ancient photography printing techniques.


Biografia di Michele Pero (versione estesa)

Michele si affaccia alla fotografia nel 1984

Tenta di fotografare un ragno su un fiore con una fotocamera Bencini con mirino a traguardo, che scatta foto quadrate su un formato di pellicola oggi sparito. Quel primo tentativo di fotografare lo porta ad interessarsi subito alla tecnica fotografica, perché intuisce fin da allora che la libertà di espressione in fotografia sta nella conoscenza dei mezzi disponibili per raggiungere il proprio scopo.

L’anno successivo viene avviato alla camera oscura dal fotografo Attilio Di Bacco

Attilio Di Bacco è un fotografo esperto di tecnica fotografica a vasto raggio e soprattutto di camera oscura. Attilio gli insegna tutti i segreti e i trucchi del mestiere e Michele inizia il suo viaggio nel mondo del bianco e nero.

Nel 1992 è a Firenze per studiare biologia all’università.

A Firenze inizia a lavorare come assistente fotografo nello studio Phase 4. Lo studio è molto attivo nel settore della fotografia pubblicitaria e di catalogo. Ha le sue camere oscure, sviluppa e stampa a colori e realizza gigantografie e montaggi. Michele apprende tutti i segreti dell’illuminotecnica e della fotografia con banco ottico. Collaborerà per tutti gli anni ’90 e i primi anni 2000 con questo studio, fino a divenire esperto di tutte le tecniche professionali.

Sempre nel 1992 accoglie l’invito a fare il suo primo viaggio in Croazia

Viaggia al seguito di aiuti umanitari della Caritas diocesana di Arezzo diretti al campo profughi bosniaci di Sinj. Tornerà più volte in Croazia e Bosnia. Già in quell’anno tiene la sua prima esposizione fotografica con la storia di quei viaggi.

Michele è attirato dalla fotografia di guerra.

Terminato il servizio militare inizia i suoi viaggi nei Balcani, infuocati da guerre civili per tutto l’ultimo decennio del secolo.

Nel 1996 Michele Pero realizza il suo reportage più importante

“Albanesi d’Albania”, rinominato “Albania Felix” da Amilcare Ponchielli, photoeditor di Sette del Corriere della Sera, viene apprezzato per essere il primo lavoro sull’Albania (a detta di Ponchielli) che mostra un paese dal volto umano. L’Albania povera ma felice di Michele, normale nella sua lontananza dalla nostra cultura, è una controtendenza nella fotografia di reportage.

A differenza dei lavori di tutti i colleghi che cercano i volti tristi e sporchi dei bambini di strada, il dolore dei poveri e il degrado urbano, Michele si approccia ai suoi soggetti con la mente critica ma sgombra di preconcetti. Riesce a vedere oltre gli stereotipi e fotografa una realtà inaspettata.

Giovanna Calvenzi parla dello stile di Michele Pero nel fotoreportage

La validità dell’approccio di Michele alla fotografia d’attualità ed al reportage è suggellata anche da Giovanna Calvenzi, allora photoeditor de Lo Specchio della Stampa e oggi uno dei photoeditor più importanti del mondo.

“Me ne stavo zitto nel mio cantuccio, ad aspettare che [Giovanna] avesse finito con le foto. Mi disse d’improvviso: – Vedo che lei non parla. Non è come tanti suoi colleghi che raccontano la storia delle loro foto, della loro vita… Le risposi: – Se volevo parlare avrei fatto l’avvocato. Se le mie fotografie non si capiscono guardandole, allora sono da buttare. Mi comprò il servizio e ottenni il primo incarico con lei.”

Nel 1997 Michele Pero segue la Missione Alba dell’Esercito Italiano in Albania.

Nello stesso anno inizia un lungo reportage dal Kosovo, in tempi ancora non sospetti, prima che tutto precipitasse nella sanguinosa guerra di liberazione. I reportage più importanti di questo periodo sono l’ospedale neuro psichiatrico di Valona e i dervisci fachiri di Prizren.

Nel 1998, durante un’incursione in una zona assediata nel cuore del Kosovo, di fronte ad un carro armato serbo che prende la mira sulla sua auto ma non spara, dopo aver distrutto  davanti a lui quella che lo precedeva, Michele prende la decisione di chiudere con la fotografia di guerra.

Michele chiude con la fotografia di guerra

Ad agosto di quell’anno realizza quello che crede essere il suo ultimo lavoro dalle zone di guerra. Michele è il primo giornalista a raggiungere Tropoje, nelle montagne del Dukajin, sul confine albanese-kosovaro, per realizzare un servizio sui traffici di armi destinate all’UÇK.

Le sue fotografie sono apparse su tutti i quotidiani e settimanali italiani.

In alcuni casi sono state pubblicate e ripubblicate, anche all’estero. Il suo lavoro sul Kosovo è stato oggetto di grande attenzione, per la natura originale delle sue immagini, testimoni di fatti dove solo Michele era presente.

Oltre all’associazione “I care” di don Luigi Ciotti, altre associazioni hanno voluto le foto di Michele per parlare di Kosovo. Al Friedensmuseum di Norimberga sono rimaste in esposizione per più di due anni.

Negli anni zero del secolo XXI Michele si dedica soprattutto alla fotografia commerciale e all’insegnamento della fotografia.

Prima raccoglie un invito a sostituire un insegnante in una scuola privata. Il successo dei suoi corsi lo terranno legato a quella scuola per ben cinque anni. Nel 2004 Michele diventa e poi supervisore del dipartimento di fotografia della scuola Lorenzo dé Medici di Firenze, enorme campus universitario, dove insegna e dirige per cinque anni i programmi universitari americani.

Gli anni della sua scuola “TheDarkroom Academy”.

Nel 2002 fonda la sua scuola di fotografia “TheDarkroom”. Inizialmente basata sullo studio della camera oscura e della fotografia in bianco e nero, diventa poi una scuola di fotografia professionale e multimedia rinomata a livello internazionale.

TheDarkroom Academy è oggi una scuola che offre corsi nel campo della fotografia, video, grafica pubblicitaria e web design. In oltre quindici anni di insegnamento Michele vanta migliaia di studenti che hanno frequentato i suoi corsi.

Gli altri progetti

In questi anni Michele realizza il reportage sul tabacco e il sigaro toscano che lo impegnerà per ben tre anni e inizia il suo viaggio fra i popoli Arbereshe d’Italia. Nel 2009 è in Albania per fotografare la festa dei Bektashi. Tra il 2010 e il 2012 fotografa il progetto lepri dell’università di Firenze in collaborazione con Bayer e BASF. Segue lo studio sulle migrazioni “Piccole isole” del Max Planck Institute di Seewiesen e dell’università di Ferrara. Poi è la volta del progetto Large Binocular Telescope dell’osservatorio astronomico di Arcetri. In questi anni continua il suo studio sul sufismo con il reportage sui dervisci rotanti turchi.

La guerra in Siria.

Nel 2012, quattordici anni dopo avere smesso col fotogiornalismo di guerra, lo vediamo tornare sui teatri di guerra in Siria. Entra ad Aleppo, sotto un bombardamento continuo da parte di Mig ed elicotteri. Incontra miliziani dell’esercito di liberazione della Siria e fotografa il campo profughi di A’zaz.

Nel 2013 inizia una serie di reportage dalla Germania e torna a scattare in pellicola.

Ancora una volta controcorrente e contro tutti gli stereotipi, Michele esce nel 2015 con la mostra La Dolce Vita Made in Germany. Un lavoro interamente realizzato in bianco e nero a pellicola. Questo progetto vede il ritorno di Michele alla camera oscura e segna una nuova fase nella sua produzione artistica. 

Nel 2015 viene invitato dall’Università di Pisa

Tiene una mostra sul tema delle migrazioni forzate dai teatri di guerra. Una particolare attenzione è dedicata alle similitudini fra le guerre d’Albania, Kosovo e Siria, che Michele ha coperto coi suoi fotoreportage. La mostra “Goodbye sweet home” viene esposta presso la Gipsoteca dell’Università di Pisa nel dicembre 2015.

Nello stesso anno escono i suoi due primi libri

Due libri di fotografia relativi ai suoi ultimi progetti intitolati “La Dolce Vita Made in Germany” e Goodbye sweet home”.

Nel 2017 viene invitato a partecipare al simposio d’arte internazionale “Werkstattwoche Lüben 2017” presso Lüben, Wittingen, Germania

A Lüben realizza un progetto fotografico su carta salata e poi una mostra intitolata “The work at Lüben” con la tecnica della carta salata mista a calotipia.

Nello stesso anno Michele Pero presenta il magazine stampato “Camera Work by TheDarkroom”

Un numero zero di una rivista interamente dedicata alla fotografia. Da lui ideata e realizzata dagli studenti della scuola di fotografia TheDarkroom. Il successo di questa presentazione è tale che entra nella collezione della Fratelli Alinari di Firenze.

Le antiche tecniche fotografiche dell’800, i nuovi progetti di Michele Pero

Oggi Michele lavora principalmente con le antiche tecniche fotografiche dell’800. Le ha sperimentate a lungo fin dal principio della sua esperienza con la camera oscura, risalente agli anni ’80. I suoi progetti di oggi comprendono la carta salata e il collodio, ma ha anche lavorato con cianotipia, van dyke, carbone.

Nel 2018 ha fondato il gruppo Camera Work Project per diffondere la conoscenza sulle prime tecniche fotografiche dei primi del XIX secolo.